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quarta, 08 abril 2020 22:23

Por que os leopardos negros são tão raros? Destaque

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Várias espécies de gatos têm membros com pelagem totalmente preta, mas as vantagens e desvantagens evolutivas estão apenas começando a ser entendidas.

Leopardos pretos são gatos misteriosos. Com uma rara variação do pelo do carnívoro geralmente manchado, eles se misturam nas sombras e são quase invisíveis no escuro. Mas o pêlo preto que impulsiona a furtividade pode ter um custo para a comunicação - e novas pesquisas podem explicar por que gatos selvagens e totalmente pretos são relativamente raros.

As variantes de cor preta de gatos como leopardos, onças e jaguatiricas são conhecidas por especialistas como "melanismo". Ao longo dos anos, os pesquisadores criaram algumas hipóteses para explicar por que algumas espécies de gatos selvagens têm esses pêlos mais escuros. Os gatos pretos provavelmente estão melhor escondidos à noite, mas a variante também pode permitir que os gatos se aqueçam mais rápido ao sol ou até afastar certos parasitas. Mas o problema de ser um gato totalmente preto, sugere um novo estudo no PLOS ONE, é que as marcações críticas para a comunicação felina ficam obscurecidas.

Gatos melanísticos não são tão negros quanto uma noite sem lua. Muitas vezes, seus pontos ainda são visíveis. Mas leopardos negros, onças e outros gatos selvagens não têm as marcas brancas em seus ouvidos e caudas que outros membros de sua espécie costumam usar para sinalizar uns aos outros. Essa incapacidade de se comunicar com outros gatos, argumentam o zoólogo Maurício Graipel, da Universidade Federal de Santa Catarina no Brasil e colegas, levanta desafios difíceis para os gatos pretos.

Tigrina

Embora o estudo tenha implicações para felinos maiores e famosos, a inspiração para a pesquisa veio de um gato menor. Enquanto estudava os hábitos da Tigrina do sul no Brasil - uma espécie selvagem de tamanho semelhante a um gato doméstico -, a equipa de pesquisa observou que os indivíduos negros não tinham as manchas brancas vistas nos outros. “Como o branco é a cor que mais reflecte a luz”, diz Graipel, “consideramos que essas marcas brancas podem desempenhar um papel na comunicação visual durante a noite.”

Os zoólogos consideraram 40 espécies de gatos, 15 das quais com variantes de pelagem preta. Eles também consideraram se os gatos eram activos principalmente durante o dia, a noite ou ambos, bem como se tinham marcas brancas conspícuas para emitir sinais para membros da mesma espécie.

Surpreendentemente, os gatos pretos não preferiam a cobertura da noite mais do que os outros gatos. "Não houve diferença entre a actividade diurna e nocturna de indivíduos melanísticos e malhados", diz Graipel. A cor do pêlo preto actua como camuflagem quase a qualquer momento, mas é aí que reside o problema. Quando um gato preto se depara com um gato malhado, pode não ser fácil para eles se entenderem.

Os gatos usam várias dicas para comunicar, desde perfumes pungentes a uma variedade de gritos e rosnados. Mas a comunicação visual também desempenha um papel significativo. As marcas brancas nos ouvidos e nas caudas dos gatos malhados podem transmitir uma variedade de mensagens, desde intenções amigáveis ​​até "recuar!"

jaguarundi

Um exemplo é que as mães gatas podem levantar a cabeça e esticar as orelhas para exibir as marcas brancas para sinalizar um possível perigo para os filhotes, ou para ficarem quietas se houver presas por perto. "É como se você pisasse no travão do seu carro para avisar os que estão atrás de você que há perigo pela frente", diz Graipel.

Mas considere uma gata mãe melanística com gatinhos malhados. Ela conseguia ler os sinais dos gatinhos, mas eles talvez não fossem capazes de ver ou entender a mãe deles. Como resultado, eles podem fazer barulho quando precisam ficar quietos ou podem tropeçar em perigo. O mesmo pode ser verdade para gatos adultos. Um gato preto pode entender as intenções de um gato malhado, mas, com pouca luz, um gato malhado pode ter dificuldade em comunicar com o gato melanístico. Essa incapacidade de se comunicar efectivamente poderia explicar a raridade relativa da maioria dos gatos selvagens pretos, sugere o estudo. Eles simplesmente não podem conversar com seus vizinhos avistados e, portanto, têm mais dificuldade em cortejar companheiros e criar filhos.

"Acho que o artigo apresenta um conjunto intrigante de hipóteses e dados valiosos, mas também acho que muitas das inferências são indirectas", diz Greg Barsh, do Instituto Hudson Alpha de Biotecnologia. Gatos selvagens são raros e ilusórios, observa ele, o que torna difícil testar directamente hipóteses como a proposta por Graipel e co-autores.

Em trabalho anterior que Barsh realizou com um dos autores do novo estudo, ele diz, um pequeno felino chamado gato dos pampas mostrou sinais de selecção evolutiva para a cor do pêlo preto, mas outros dois não. "Em alguns casos, uma provável explicação para as diferentes frequências de melanismo observadas entre algumas espécies de felídeos é a deriva genética", diz Barsh, ou uma mutação específica que ganha destaque por acaso. Trabalhos de campo adicionais e estudos experimentais são necessários para analisar o que pode estar acontecendo em qualquer espécie de gato. Ainda assim, Barsh diz: “Acho que a observação mais forte e mais interessante é que as espécies nas quais o melanismo é encontrado também tendem a ser aquelas que têm marcas brancas nos ouvidos”, sugerindo que essas espécies dependem fortemente de pistas visuais.

 

Uma excepção à hipótese apresentada no novo estudo é a melhor evidência de uma troca entre camuflagem e comunicação. Um pequeno gato chamado jaguarundi tem a maior proporção de indivíduos melanísticos de qualquer espécie. Cerca de oitenta por cento dos jaguarundis são negros. Mas esses gatos, observam os pesquisadores, são principalmente activos durante o dia. Interagir na nossa bem iluminada parece pular a barreira da comunicação do que outros gatos melanísticos, que são mais activos em momentos mais escuros, precisam lidar com isso.

Uma característica vantajosa ou limitadora não é tudo o que afecta a cor da pelagem do gato. Às vezes, a camuflagem e a comunicação podem competir, o que levanta uma questão evolutiva especulativa. "Se a presença de marcas brancas atrás das orelhas é tão importante para a comunicação visual silenciosa dos felinos", diz Graipel, "como seriam os felinos se uma mutação não tivesse originado as marcas brancas?" Como o leopardo conseguiu identificar não é apenas uma fábula, mas um mistério evolutivo predominante.

Fonte: www.smithsonianmag.com

Ler 82 vezes Modificado em quarta, 08 abril 2020 22:53

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